Où en est le pic uranifère?

Une question rarement abordée dans les débats sur l’énergie nucléaire est celle du pic uranifère. Comme le pétrole, l’uranium est une ressource non renouvelable dont l’exploitation connaîtra une phase d’expansion, un plateau et un déclin. Michael Dittmar, de l’Institution de physique des particules de Zurich, en Suisse, est l’un des rares chercheurs à avoir adapté au pic uranifère la méthodologie utilisée pour prévoir le pic pétrolier. Ce texte reprend son important article de 2011 et le met à jour en le confrontant aux plus récentes données de production, celles de 2016. Continue reading « Où en est le pic uranifère? »

Entrevue avec M. King Hubbert, père du pic pétrolier

Le 8 mars 1956, le géologue pétrolier M. King Hubbert a déclaré à 500 représentants médusés de l’industrie pétrolière américaine que la production de pétrole du pays allait connaître son pic entre 1966 et 1971. Il est entré dans la légende lorsque sa prédiction s’est vérifiée à la fin de 1970. Mais l’homme demeure peu connu. Une rare entrevue, réalisée par Steve Andrews en 1988 et republiée en 2015, nous donne un aperçu de ses travaux et du prix personnel qu’il a dû payer pour avoir joué les Cassandre. Continue reading « Entrevue avec M. King Hubbert, père du pic pétrolier »

Le pic pétrolier, déclencheur de la guerre civile syrienne

Il est généralement admis que la sécheresse et le prix élevé des denrées alimentaires ont joué un rôle important dans le déclenchement de la guerre civile qui ravage maintenant la Syrie depuis plus sept ans. On reproche aussi à Bashir al-Assad de s’être comporté durement en ne tentant pas d’alléger les souffrances de son peuple au début de la crise. Mais il n’en avait simplement plus les moyens. La production pétrolière du pays déclinait rapidement après son pic de 1996 et les finances de la Syrie étaient devenues extrêmement précaires. Portrait d’une lente descente aux enfers. Continue reading « Le pic pétrolier, déclencheur de la guerre civile syrienne »

Une courte histoire du pétrole : 3. Euphorie, puis déplétion

Les années 1950 marquent la fin de l’époque des pionniers, où une communauté tissée serrée de géologues parcourt des régions reculées du monde à dos de mule et où d’avides capitaines d’entreprise accumulent des fortunes du jour au lendemain. Entre 1930 et 1950, la production mondiale passe de 3,8 millions de barils par jour en 1930 à 10,4 mbj en 1950. Mais ce n’est qu’un prélude à l’explosion des années 1950 et 1960, où la production croît d’environ 10 % par année : elle atteint 45 mbj en 1970. Le monde paraît encore grand et les réserves de pétrole, inépuisables. Continue reading « Une courte histoire du pétrole : 3. Euphorie, puis déplétion »

Une courte histoire du pétrole : 2. Naissance et essor de l’industrie

Dès ses débuts, l’industrie pétrolière est marquée par des cycles d’expansion et de récession très marqués, ainsi que par le spectre de l’épuisement de la ressource. En 1900, par exemple, l’exploitation touche à sa fin dans le bassin des Appalaches, où se situe la Pennsylvanie. En 40 ans, 183 champs pétroliers y ont pompé un total de 1,33 milliard de barils de pétrole. Ceci représente environ deux semaines de consommation mondiale au rythme actuel. C’est peu, compte tenu de l’importance historique de ce bassin. Continue reading « Une courte histoire du pétrole : 2. Naissance et essor de l’industrie »

Une courte histoire du pétrole : 1. Des origines à l’ère moderne

Ce court survol de l’histoire du pétrole est destiné à un livre que je rédige à temps perdu. C’est un récit guidé par la géologie, qui ne s’intéresse pas à la géopolitique du pétrole, mais présente plutôt les jalons des techniques, de la production et de l’essor des principales zones pétrolières. J’espère recueillir des commentaires permettant d’améliorer la version finale.

Le pétrole est connu depuis la nuit des temps. Sa première utilisation connue remonte à 35 000 ans, en Syrie. Avant son exploitation systématique, il arrivait que de petits gisements affleurent en surface ou suintent le long de parois rocheuses. La région de Bakou, sur les rives de la mer caspienne, était connue pour ses flammes éternelles alimentées par de l’argile naturellement imprégnée de pétrole. On retrouvait jadis de petites flaques de bitume partout dans le monde et nos ancêtres en ont fait un usage important. Continue reading « Une courte histoire du pétrole : 1. Des origines à l’ère moderne »

Du baril de whisky au baril de pétrole

Pourquoi la production de pétrole se mesure-t-elle en barils? La réponse n’est pas évidente, surtout compte tenu du fait que le baril n’est une unité de mesure officiellement reconnue ni dans le système métrique ni dans le système américain. Pourtant, le baril apparaît très tôt dans l’histoire pétrolière et demeure la référence dans la mise en marché du pétrole, même si la production, elle, se mesure le plus souvent en mètres cubes ou en tonnes! Continue reading « Du baril de whisky au baril de pétrole »