Quel est l’équivalent en laitue d’un litre d’essence?

Combien d’aliments faut-il pour apporter autant d’énergie qu’un litre d’essence ou de diesel? C’est l’idée un peu curieuse que j’ai eue il y a quelque temps. Le calcul est assez simple. Un litre d’essence représente 9,63 kWh d’énergie, soit 8 285 kcal (kilocalories, abrégées « calories » dans le langage courant). Ce qui est l’équivalent de 3,3 kilos de bœuf ou de 55,2 kilos de laitue. Vous ne verrez plus jamais votre assiette du même œil…

Carburant

Un litre de carburant exprimé en…

Laitue

Pommes de terre

Haricots secs cuits

Bœuf

Essence

55,2 kg

9,7 kg

5,5 kg

3,3 kg

Diesel

61,6 kg

10,9 kg

6,2 kg

3,7 kg

Le tableau montre la valeur énergétique de l’essence et du diesel, exprimé sous forme de divers aliments. Un litre d’essence contient 9,63 kWh d’énergie, soit 8 285 kcal. Un litre de diesel contient 10,74 kWh d’énergie, soit 9240 kcal. Comme la valeur nutritive des aliments varie quelque peu selon les sources et selon les formes de cuisson, j’ai retenu les valeurs suivantes pour mon calcul :

  • Un kilo de bœuf : 2 500 kcal

  • Un kilo de haricots secs cuits : 1 500 kcal

  • Un kilo de pommes de terre : 850 kcal

  • Un kilo de laitue :150 kcal

LactuBaquieu

Que signifient ces chiffres? Cela dépend du contexte. La valeur énergétique des carburants et des aliments est celle que l’on obtiendrait théoriquement en les brûlant et en récupérant 100 % de l’énergie obtenue. En pratique, un moteur à combustion interne va transformer 25 ou 30 % du carburant en travail mécanique et le reste en chaleur – qui peut être utile pour chauffer l’habitacle en hiver et qui n’est donc pas entièrement perdue dans les climats froids. Une turbine à vapeur, pour sa part, peut transformer de 40 à 45 % du contenu énergétique du carburant en énergie électrique.

Pour ce qui est du travail humain, c’est encore moins clair. L’énergie des aliments que nous consommons sert à maintenir la chaleur de notre corps, mais aussi à assurer le fonctionnement de nos organes. Le cerveau consommerait à lui seul 20 % de tout notre apport calorique. Au final, un petit effort physique fournit à peu près 50 Wh d’énergie mécanique, un travail très intense, par un homme en très grande forme, environ 500 Wh. Si l’on compte huit heures de travail par jour, un litre d’essence représente théoriquement 20,7 jours de travail de faible intensité, ou deux jours de travail intense.

Mais en pratique, dans des moteurs où 75 % de l’énergie se perd en chaleur et en friction, notre litre d’essence n’équivaut plus qu’à cinq jours de travail de basse intensité, ou une demi-journée de travail éreintant.

Tout ceci peut paraître compliqué. Il y a à mon avis deux leçons à retenir de ce qui précède :

  • On peut comparer le niveau de deux sources d’énergie très différentes en utilisant une unité de mesure commune, mais en pratique, le service obtenu dépend du système (moteur, turbine, corps humain) utilisé pour convertir l’énergie en travail.

  • Les aliments représentent une source d’énergie plus concentrée qu’on ne pourrait le croire. La limite, c’est que le corps humain ne peut en transformer qu’une quantité limitée en travail. Vous n’abattrez pas plus de boulot si vous consommez dix kilos de bœuf par jour!

5 réflexions sur “Quel est l’équivalent en laitue d’un litre d’essence?”

  1. C’est ce qu’on appelle les « esclaves énergétique ». L’être humain, en motorisant son activité (lire Energie et Equité d’Ivan Illich) a remplacé d’autres humains pour faire le travail. C’est pas mal quand on voit l’efficacité, que vous mettez en chiffre, (et surtout la pénibilité évité) des moteurs. Sauf que tout le monde ici est conscient que ces moteurs sont principalement alimentés en énergies fossiles et qu’à un moment ça va coincer niveau alimentation. La grande question est de savoir comment l’humanité va réagir face à ça. Va-t-elle diminuer sa production globale (quand on voit l’espérance de vie de certains produit on peut se dire que ce serait pas plus mal), ou bien exiger qu’autant de de travail soit produit mais avec des humains à la place des moteurs (donc plus d’humains vu que le rendement énergétique humain est plus faible comme vous l’avez démontré). Et la question qui pointe le bout de son nez c’est : et si autant de travail de production est exigé, est ce que le niveau de rentabilité exigé sera le même ? Aux vues des dirigeants actuels on peut se dire que oui. Sauf qu’on ne verse pas de salaire au moteurs (et ils n’ont pas de droit du travail également)…

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  2. à l’inverse, combien de laitues pour fabriquer un litre d’essence ? recherche, fabrication du materiel de forage, forage, transport, distillation, stockage, voici peut être la vrai question

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    1. C’est ce que mesure le taux de retour énergétique (EROEI). Si on se base sur un TRE de 12:1, on en arrive à un coût de production de 0,8 kWh pour la production du brut et aux alentours de 1,0 kWh si on inclut le transport et le raffinage. Autrement dit, un peu plus de 5 kilos d’équivalent laitue pour produire un litre d’essence.

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  3. La démarche de Jean PAIN et par extension du BRF montre tout l’intérêt de s’approcher au plus près de la FERTILITÉ forestière.
    1 ha de foret produit environ 12 t/ans de bois à 2500 kcal/kg soit 30 000 000 kcal/ha
    1 ha laitue 60 t/ans 150 kcal/kg soit 9 000 000 kcal/ha
    1 ha de pdt 40 t/ ans 850 kcal/kg soit 34 000 000 kcal.ha
    Il intéressant de constater que la forêt a une production équivalente à l’agriculture tout en s’autofertilisant.

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  4. J’avais lu quelque part qu’en matière de « rendement énergétique », l’être humain est l’animal le plus performant, aux alentours de 20 % si ma mémoire est bonne (ce qui aurait rendu « logique » l’esclavage, sans même parler des compétences intrinsèques d’homo sapiens).

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